人到中年创业忙

10年前,洛杉矶时装造型师、偶尔当卡巴莱歌手的苏西•克莉朋(Susie Crippen)认为,她的事业已到尽头。当时40岁的她曾在一家酒吧工作,而后做过各种各样的造型师工作。尽管她梦想过在时装行业大展拳脚,但她怀疑自己能否实现梦想;和她年龄相仿的人事业都已定型。“我那时觉得自己的人生没有方向,”她最近向我解释,“我没有(医疗)保险,没有存款,我欠了5万至6万美元的信用卡债务。我不知道我该怎么过。”

然而,克莉朋的命运——或者说心态——随后发生了改变。2003年,她开始与纺织品专家杰夫•路兹(Jeff Rudes)约会,并说服他一起创建公司J Brand,资金由朋友和家人提供,该公司将向消费者销售紧身、深色风格的牛仔裤。从理论上来说,这家公司似乎希望渺茫;克莉朋之前从未当过企业家,时装界的牛仔裤品牌早已遍地都是,而且J Brand推出的所谓“紧身牛仔裤”(skinny jeans)售价高达几百美元。

但克莉朋对于打造一个“牛仔裤王国”着了迷,她的创意眼光与路兹的商业头脑完美融合,发挥出威力。在几年时间里,J Brand实现了爆炸式增长;二人在2010年出售该品牌时,公司估值高达8000万美元。后来,该品牌以3亿美元的价格转手;那些紧身牛仔裤最终变成了一个大金矿。

这只是时装界另一个疯狂的故事吗?或许吧。但这个故事有着引入注目的另一面(在我这个45岁的人眼里也令人宽慰):克莉朋的年龄。当今人们很容易假定,成功的企业家都是年轻的。我们生活的世界崇拜年轻,名人和政客看上去一天比一天年轻,众人瞩目的企业家,比如马克•扎克伯格(Mark Zuckerberg)、理查德•布兰森(Richard Branson)或史蒂夫•乔布斯(Steve Jobs),一般都在20几岁就创办了企业。的确,上月当雅虎(Yahoo)出资3000万美元收购一家由17岁伦敦企业家尼克•德洛伊西奥(Nick D ‘Aloisio)创建的初创企业时,曾引起轰动;德洛伊西奥拥有某种用于聚合新闻的应用的部分知识产权。

然而,尽管十几岁的年轻人创业成为头条新闻,但通常被忽视的事实是:在当今美国,在创建企业方面最积极的是他们的父母辈,即克莉朋这样的人。看看数据吧。致力于追踪创业数据的考夫曼基金会(Kaufman Foundation)最近对企业家的年龄状况进行了分析,结果发现,34%的企业家年龄介于35岁至44岁之间,29%介于45岁至54岁之间。只有18%年龄在34岁以下,而年龄超过55岁的企业家也是这个比例。该机构研究员达恩•斯坦格勒(Dane Stangler)写道:“创业集中发生在处于事业中段的人士中间,即35岁至44岁之间。”

应该承认,在一些行业领域,创业年龄比较年轻:例如,麻省理工学院(MIT)对其毕业生的研究显示,在计算机领域,有很多潜在的扎克伯格;大多数IT企业家往往是20多岁,而且绝大多数是男性。然而,真正引人关注的是,如果你把目光投向经济中的所有行业,你会发现,企业家的年龄似乎在上升,而非下降。回溯到2004年,创业动态跟踪调查(Panel Study of Entrepreneurial Dynamics)的一项研究发现,创业“高发”年龄介于25岁至34岁之间,上世纪90年代的其他研究也得到这样的结果。

企业家年龄上升的原因还不清楚,因为有关创业的全国数据非常零散(鉴于政客们多么喜欢谈论创业者,这颇具讽刺意味)。这或许反映了美国的整体老龄化。这也许源于经济低迷,很多人现在找不到常规工作。第三种可能是,随着职业变得更加不确定,在事业中段承担风险的做法更可接受了。斯坦格勒表示:“这种(模式)与传统看法不同,后者认为,创业主要是年轻人干的事,他们想必不受束缚,愿意冒险,机会成本低,对于挑战现有模式毫不畏惧。”或者,正如克莉朋所言:“鉴于目前的经济状况,很多人不再希望依赖他人。”

不管是哪种解释,我认为这种趋势——以及克莉朋的故事——鼓舞人心。当然,这些中年创业者很少有人会享受J Brand那样的成功。就连克莉朋的故事也不是那么一帆风顺。3年前,在与路兹分手后,她离开了J Brand。但如今,她利用自己的经历支持Trickle-Up基金会,该机构致力于鼓励更多低收入妇女创业。现在49岁的她正用另一个品牌投入一场新的创业赌博。她认为:“我们这个社会的残酷之处在于,随着女性变老,她们往往被视为不那么相关。但随着我们年龄变大,我们变得更有信心。”

“30岁时,我没有信心(创业),但40岁时我做到了。我只希望更多的人能够明白这一点。”我想对此衷心地说上一句“阿门”;即使(或者说尤其)是在17岁电脑天才因为他们的交易而得到吹捧的时代。

——自《FT中文网》
英国《金融时报》专栏作家 吉莲•邰蒂
译者/梁艳裳

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